La historia de cómo decenas de elementos se agruparon en una tabla periódica va más allá de una persona y un punto en el tiempo.

Los científicos clasificaron y predijeron elementos antes y después del descubrimiento del patrón subyacente de la tabla periódica de Dmitri Mendeleev en 1869. E infinidad más trabajaron para encontrar y explicar estas nuevas sustancias.

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Los gases nobles, la radiactividad, los isótopos, las partículas subatómicas y la mecánica cuántica eran todos desconocidos a mediados del siglo XIX.

Este año la Asamblea General de la ONU declaró 2019 el Año Internacional de la Tabla Periódica.Aquí destacamos algunas de las mujeres que revolucionaron la comprensión de los elementos.

Marie Curie es la más célebre, por su doble premio Nobel de investigación sobre radioactividad y por descubrir el polonio y el radio. Las historias de los roles de otras mujeres son escasas.

Ella no estaba buscando elementos cuando comenzó su doctorado en “rayos de uranio” en 1897. Quería explorar la radioactividad, que acababa de descubrir Henri Becquerel en 1896. Se encontró con Pitchblenda, un mineral con radiactividad demasiado fuerte para ser explicado por el uranio solo. Ella sospechó la presencia de otros elementos.

En 1898 identificaron líneas espectroscópicas de dos nuevos elementos: el radio y el polonio. Sin embargo, les llevó más de tres años moler, disolver, hervir, filtrar y cristalizar toneladas del mineral para extraer solo 0.1 gramos de compuesto de radio (lucharon por hacer lo mismo con el polonio debido a su corta vida media).

Le siguieron los premios Nobel: el primero compartido por la pareja y Becquerel en 1903 por descubrir la radiactividad, el segundo solo por Marie en 1911 por sus descubrimientos de polonio y radio, y para el aislamiento y estudio del radio.

Justo después de que Mendeleev preparara su mesa, la química rusa Julia Lermontova aceptó el desafío, probablemente a petición de Mendeleev, para refinar los procesos de separación de los metales del grupo del platino (rutenio, rodio, paladio, osmio, iridio y platino).

Este era un requisito previo para el siguiente paso, ponerlos en orden. El único relato de su trabajo (a nuestro entender) se encuentra en los archivos de Mendeleev, junto con su correspondencia.

Lermontova fue la primera mujer en recibir un doctorado en química en Alemania en 1874.

Asegurar los valores para pesos atómicos también fue crucial para elaborar series de decaimiento radiactivo y para diferenciar nuevos elementos y versiones desconocidas de los existentes: isótopos.

Esto resolvió el problema y muchos elementos nuevos “aparecían”, pero solo quedaban algunos espacios vacíos en la tabla periódica. Aunque el químico británico Frederick Soddy introdujo el concepto de isótopos en 1913, fue la doctora Margaret Todd quien sugirió el término (que significa “mismo lugar” en griego) durante una cena.

Stefanie Horovitz, una química polaca-judía, proporcionó pronto una prueba experimental de los isótopos. Trabajando en el Radium Institute de Viena, demostró que incluso un elemento común como el plomo puede tener diferentes pesos atómicos, dependiendo de si proviene del decaimiento radioactivo del uranio o el torio.

Otro problema fue una naturaleza de curiosa “emanación” del radio. ¿Era una partícula o un gas? Harriet Brooks, estudiante canadiense graduada de física, lo resolvió con su supervisor Ernest Rutherford en la Universidad McGill en Montreal, Canadá.

En 1901, Brooks y Rutherford mostraron que la emanación se difundió como un gas pesado, lo que proporciona la primera evidencia de que se podría producir un nuevo elemento durante el decaimiento radiactivo.

En 1907, William Ramsay sugirió que el gas, más tarde llamado radón, pertenecía al “grupo de elementos de helio”, ahora llamado gases nobles.

En 1902, Rutherford y Soddy anunciaron su teoría de la desintegración radioactiva: los átomos se descomponen espontáneamente en nuevos átomos mientras emiten rayos. Rutherford recibió el Premio Nobel de Química en 1908 por sus investigaciones; la contribución del radón de Brooks fue un primer paso crucial. Rara vez se le acredita.

Aunque el primer artículo fue escrito por Brooks y Rutherford, el siguiente publicado sólo llevaba el nombre de Rutherford, con un crédito por la ayuda de Brooks. Como mujer, a Brooks le resultó difícil obtener citas permanentes (especialmente una vez casada) y seguir una línea de investigación constante.

Las ideas en física acerca del núcleo atómico continuaron emergiendo. En 1917-18, la física Lise Meitner y el químico Otto Hahn descubrieron el elemento 91, protactinio, en Berlín.

Meitner era austriaca y se había ido a Alemania después de su doctorado para mejorar sus oportunidades profesionales. En 1907, fue admitida como colaboradora sin sueldo de Hahn en el departamento de química de la Universidad de Berlín.

Tenía que trabajar en el sótano, pues las mujeres no estaban destinadas a ser vistas. En 1913, después de que Hahn se mudó al Instituto de Química Kaiser-Wilhelm en Berlín-Dahlem, fue nombrada “asociada” del instituto.

Otro elemento, el 75, renio, fue descubierto conjuntamente en 1925 por los químicos alemanes Ida Noddack y su esposo Walter Noddack en Berlín, junto con Otto Berg en la empresa de ingeniería eléctrica Siemens-Halske (más tarde parte de la firma Siemens).

Ida Noddack (Ida Eva Tacke, nombre de soltera), era una ingeniera química que abandonó la industria para buscar elementos perdidos. En 1925, comenzó como investigadora invitada no remunerada en el Physikalisch-Technische Reichsanstalt (Instituto Imperial de Física y Técnica) en Berlín, donde Walter dirigió el laboratorio de química.

Los Noddacks lucharon para producir cantidades pesadas de renio, nombrado así por el Río Rin (en latín), es uno de los elementos más raros en la Tierra y no es radiactivo.

Ida Noddack trabajó como invitada en el laboratorio de su esposo durante la mayor parte de su vida. Esta fue una de las razones por las que no fue tomada en serio cuando, en 1934, sugirió que el núcleo se podría dividir, un proceso que ahora llamamos fisión.

Los descubrimientos del neutrón en 1932 y de la radiactividad inducida en 1934 abrieron una nueva línea de investigación: fabricar elementos en el laboratorio bombardeando átomos con partículas.

En 1934, el físico Enrico Fermi y sus colaboradores en la Universidad de Roma anunciaron que habían producido los elementos 93 y 94 al disparar neutrones al uranio.

Ida Noddack señaló en un artículo en Angewandte Chemie que Fermi no había demostrado que no se hubieran producido otros elementos químicos, incluidos los más ligeros. “Es concebible”, argumentó, “que el núcleo se rompa en varios fragmentos grandes”. Los físicos la ignoraron.

Otras pioneras que trabajaron en la Tabla Periódica fueron:

  • Marguerite Perey
  • Darleane Hoffman
  • Dawn Shaughnessy
  • Carmen Brugger Romaní
  • Trinidad Salinas Ferrer
  • Reatha Clark King
  • Alice Hamilton
  • Toshiko ‘Tosh’ Mayeda

Fuente: Nature


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